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Explorando las Profundidades: China Aspira a Alcanzar el Manto Terrestre con el Barco Mengxiang

China ha dado un paso audaz en la exploración científica al presentar su buque de perforación oceánica Mengxiang, destinado a realizar una hazaña sin precedentes: perforar la corteza terrestre y alcanzar el manto superior de la Tierra, informa el South China Morning Post (SCMP). Este ambicioso proyecto, apodado la «puerta al infierno», podría proporcionar información vital sobre la tectónica de placas, los recursos del fondo marino y, posiblemente, revelar nuevas formas de vida.

El Mengxiang, cuyo nombre significa «sueño» en chino, es el resultado de una colaboración entre el Servicio Geológico de China, más de 150 institutos de investigación y empresas. Con una capacidad de carga de 33,000 toneladas y dimensiones imponentes de 179 metros de largo por 32.8 metros de ancho, este buque puede recorrer 15,000 millas náuticas (27,800 kilómetros) y operar durante 120 días sin escalas en puerto, según informó la agencia de noticias estatal Xinhua.

La resistencia del Mengxiang a los ciclones tropicales más fuertes le permite operar en cualquier lugar del mundo, mientras que su capacidad de perforación, líder en su clase, puede alcanzar los 11,000 metros bajo la superficie del océano. Si tiene éxito, esto marcará la primera incursión humana en el manto superior, proporcionando conocimientos cruciales y abriendo nuevas fronteras en la investigación geológica.

La estructura de la Tierra, compuesta por el núcleo, el manto y la corteza, ha sido objeto de exploración limitada hasta ahora, concentrándose principalmente en la capa superficial de la corteza. La corteza, con un espesor promedio de 15,000 metros, representa una fracción minúscula en comparación con el radio total de la Tierra de 6,371 kilómetros.

Bajo la corteza se encuentra el manto, una capa intermedia crucial que conecta la superficie con el núcleo. La discontinuidad de Mohorovicic, o Moho, que se ubica aproximadamente a 7,000 metros bajo el fondo del océano y a unos 40,000 metros bajo tierra firme, ha sido la barrera insuperable para la exploración humana hasta ahora.

El Mengxiang ha sido diseñado específicamente para superar esta barrera, penetrando la corteza y llegando al manto desde la superficie del mar. Este hito abriría nuevas oportunidades para la investigación científica sin precedentes.

Desde la década de 1960, los científicos estadounidenses han intentado llegar al manto a través del Moho sin éxito. Aunque la barrera no se ha cruzado, la tecnología de perforación en las profundidades oceánicas ha proporcionado información valiosa sobre la estructura de la Tierra.

Li Chun-feng, geólogo marino de la Universidad de Zhejiang, destaca la importancia de las muestras de rocas extraídas de pozos ultraprofundos para comprender la tectónica de placas, la evolución de la corteza oceánica, los climas oceánicos antiguos y los recursos del fondo marino.

La exploración del fondo marino ha revelado hallazgos intrigantes, como extensas capas de sal en el Mediterráneo, indicando un pasado seco hace 6 millones de años, y perforaciones en el Océano Ártico que revelan un antiguo lago cálido de agua dulce hace 50 millones de años.

La posibilidad de descubrir nuevas formas de vida en las profundidades del manto también ha capturado la imaginación, inspirando la ciencia ficción como «Viaje al centro de la Tierra» de Julio Verne. Li Chun-feng sostiene que la existencia de vida en el manto es plausible, citando descubrimientos de organismos que pueden sobrevivir en condiciones extremas.

Sin embargo, algunos científicos expresan escepticismo, señalando que la biosfera profunda en las rocas del lecho marino ha revelado principalmente microbios latentes con un metabolismo lento.

La reciente prueba del Mengxiang se centró en su sistema de propulsión, impulsado por una central eléctrica de 30 megavatios de nueva generación, aunque los detalles sobre el sistema de perforación con núcleo son limitados.

A pesar de los desafíos significativos, Li Chun-feng mantiene grandes expectativas para el Mengxiang, afirmando que sus capacidades superan a las de sus homólogos, el buque de investigación estadounidense JOIDES Resolución y el buque de perforación científica Chikyu de Japón.

El profesor Wan Buyan, experto en ingeniería de fondos marinos, destaca las dificultades prácticas y económicas de perforar por debajo de los 7,000 metros, enfatizando la necesidad de técnicas de perforación avanzadas y un enfoque estratégico.

A pesar de los desafíos, Li Chun-feng insta a China a asumir un papel de liderazgo en proyectos internacionales de ciencias marinas, colaborando con la comunidad científica global para abordar cuestiones científicas de vanguardia. El futuro de la exploración del Mengxiang está en juego, requiriendo una planificación meticulosa y progreso constante para alcanzar los objetivos propuestos y aumentar la influencia de China en las ciencias marinas.

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