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Descubrimientos en el Cráter Jezero de Marte Revelan Eones de Cambios Ambientales y Despiertan la Esperanza de Encontrar Rastros de Vida

En un avance significativo en la exploración marciana, el rover Perseverance ha desvelado detalles fascinantes sobre la historia geológica del cráter Jezero en Marte, revelando eones de cambios ambientales y ofreciendo la esperanza de encontrar rastros de vida pasada en el planeta rojo, publicó la Universidad de California en Los Ángeles (EE.UU.).

Un equipo de investigación dirigido por la UCLA y la Universidad de Oslo ha publicado un estudio en la revista Science Advances, destacando los hallazgos obtenidos mediante el Radar Imager de Perseverance para el experimento del subsuelo de Marte (RIMFAX). Este instrumento, diseñado para realizar estudios de penetración terrestre, ha proporcionado una visión única de las capas de sedimentos en el fondo del cráter Jezero.

La investigación revela que en algún momento de la historia marciana, el cráter se llenó de agua, depositando capas de sedimentos en su lecho. Posteriormente, el lago se redujo, y los sedimentos arrastrados por el río formaron un delta masivo. A medida que el tiempo avanzaba, los sedimentos del cráter se erosionaron, dando forma a las características geológicas visibles en la actualidad en la superficie de Marte.

Lo más sorprendente es que, según las imágenes obtenidas por el radar, estos períodos de deposición y erosión se extendieron a lo largo de eones de cambios ambientales, validando las inferencias realizadas previamente sobre la historia geológica del cráter Jezero basadas en observaciones desde la órbita marciana.

David Paige, profesor de ciencias terrestres, planetarias y espaciales de la UCLA y primer autor del artículo, señaló: «Desde la órbita podemos ver un montón de depósitos diferentes, pero no podemos decir con seguridad si lo que estamos viendo es su estado original o si estamos viendo la conclusión de una larga historia geológica. Para saber cómo se formaron estas cosas, necesitamos ver debajo de la superficie».

El rover Perseverance, del tamaño de un automóvil y equipado con siete instrumentos científicos, ha estado explorando el cráter de 30 millas de ancho desde 2021, estudiando su geología y atmósfera, y recolectando muestras de suelo y rocas. Estas muestras serán devueltas a la Tierra por una futura expedición, donde se espera analizarlas en busca de evidencia de vidas pasadas en Marte.

Animación que muestra el instrumento RIMFAX en el rover Mars Perseverance de la NASA adquiriendo mediciones de radar de penetración terrestre a través del contacto entre el suelo del cráter y el delta en el cráter Jezero, Marte.

Durante el período entre mayo y diciembre de 2022, Perseverance se dirigió hacia el delta, una extensión vasta de sedimentos de 3 mil millones de años que se asemeja a los deltas de los ríos terrestres cuando se observa desde la órbita. Durante este trayecto, el instrumento RIMFAX disparó ondas de radar hacia abajo, midiendo los pulsos reflejados desde profundidades de unos 20 metros debajo de la superficie. Este proceso permitió a los científicos visualizar hasta la base de los sedimentos y revelar la estructura del suelo enterrado.

Las imágenes resultantes del subsuelo mostraron dos períodos distintos de deposición de sedimentos, intercalados entre dos períodos de erosión. Los científicos de la UCLA y la Universidad de Oslo informan que el suelo debajo del delta no es uniformemente plano, indicando un período de erosión antes de la deposición de los sedimentos del lago. Las imágenes de radar confirman que los sedimentos son regulares y horizontales, similar a los depositados en los lagos terrestres, validando las sospechas previas sobre la existencia de sedimentos lacustres en Marte.

El profesor Paige señaló: «Los cambios que vemos conservados en el registro de rocas están impulsados por cambios a gran escala en el entorno marciano. Es genial que podamos ver tanta evidencia de cambio en un área geográfica tan pequeña, lo que nos permite extender nuestros hallazgos a la escala de todo el cráter».

Este importante descubrimiento, financiado por la NASA, el Consejo de Investigación de Noruega y la Universidad de Oslo, abre nuevas perspectivas sobre la historia geológica de Marte y sus posibilidades de haber albergado vida en el pasado. Con las muestras de suelo y rocas de Perseverance en camino hacia la Tierra, la comunidad científica aguarda con expectación los próximos avances en la búsqueda de vida más allá de nuestro planeta.

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